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22/11/2017

Lynyrd Skynyrd: Sweet Home Alabama

Creo que todos hemos escuchado unas cuantas veces el más famoso riff de Stratocaster acompañado por estas sencillas palabras:

“Dulce hogar Alabama, donde el cielo es tan azul”

Un crítico musical los definió como “el grupo definitivo de Rock Sureño” y probablemente sea así… y más, porque podían resultar fieros y a la vez melancólicos, como músicos que se acercaron con maestría al Blues, al Rock, al Country. Entre 1970 y 1977 desarrollaron una discografía impecable, y un grupo con esa trayectoria está más allá de la etiqueta sureña y hay que escucharlo en profundidad.

Menciones aparte, está claro que los años 70 fueron suyos. Fue un tiempo en que los Lynnyrd Skynyrd marcaron a toda una generación musical bajo el liderazgo de su vocalista y principal compositor Ronnie Van Zant, quien moriría trágicamente en 1977 con solo 29 años, y el característico sonido de esas tres guitarras que convertían canciones en poderosos himnos.

El grupo había surgido en 1964 en Jacksonville, Florida, (de donde también eran los Allman Brothers ), de la reunión de varios estudiante adolescentes de secundaria: Ronnie Van Zant (vocalista), Allen Collins (guitarra), Gary Rossington (guitarra), Larry Junstrom (bajo) y Bob Burns (batería). Pese a contar con un prometedor sonido y un cantante pletórico que combinaba en las letras ironía, nostalgia y sentimientos, para los productores los temas de Lynyrd Skynyrd eran demasiado largos para su difusión comercial, así que el debut discográfico de la banda tardó en producirse. Sin embargo desde antes de 1970 se habían ido curtiendo con ensayos constantes en el “Hell House”, nombre con el que bautizaron una granja aislada a las afueras de Jacksonville y con actuaciones por estados del sureste forjándose una fama creciente.

El nombre por el que hoy los conocemos es un guiño al personaje de un entrenador de gimnasia que tuvieron en el instituto, Leonard Skinner, quien les recriminaba por llevar pelo y patillas largas y la ropa descuidada. Más tarde el grupo (aún con el nombre de “One Percent”) tocó en un show y Ronnie anunció bromeando desde el escenario que desde ese momento serían conocidos como “Leonard Skinner” (tras alcanzar la fama, el grupo se congració con el profesor gruñón). El nombre luego mudaría a “Lynard Skynard” y finalmente a “Lynyrd Skynyrd”.

En 1973 salió el primer disco con un subtítulo explícito de cómo debía pronunciarse el nombre con auténtico acento sureño: “Pronounced Leh’-nérd Skin-´nérd”. Y es que los chicos afirmaban así su condición de paletos del sur o “rednecks” (“cuello rojo”, en alusión a los que trabajando el campo se les tostaba la nuca), término que alude al estereotipo de sureño noble, rudo y bebedor).

El primer LP ya ofrecía una espléndida selección de temas a los que pone base ese maravilloso trío de guitarras compuesto por la Fender Stratocaster de Ed King, la Gibson Firebird de Allen Collins y la Gibson Les Paul de Gary Rossington. La canción que cierra el disco es nada menos que la mítica “Free Bird”, nueve minutos de gloria y toda una declaración de principios, la primera que logró tumbar al poderoso “Starway to heaven” de la lista de éxitos del Billboard. En Forrest Gump cuando Jenny, hasta arriba de drogas se sube a la cornisa del balcón del hotel atraída por el vacío, el punteo triple de guitarra marca de la casa que se escucha es el de Free bird. En la irrepetible banda sonora de la película también está el Sweet Home, canción que años después nuestros Siniestro popularizarían aquí con su lúdica Miña terra galega

… Y otra versión bien pintoresca es la de los finlandeses “Leningrad Cowboys”, quienes en 1994 aparecieron junto a setenta miembros del coro del Ejército Rojo en la entrega anual de los premios de la MTV en Nueva York.

Pero volvamos a centrarnos, por dios. Sweet Home Alabama junto a “Free Bird” seguramente sean los dos ejemplos que mejor condensan las virtudes del grupo y desde luego los más conocidos. Pero tampoco olvidemos “Simple Man”, “Comin’ Home”, “I Ain’t The One”, “Tuesday’s Gone”…

En 1974 Lynyrd Skynyrd graban en Los Angeles un segundo álbum, “Second Helping”, donde se incluye para la eternidad el “Sweet Home Alabama”, puesto 8º en las listas de éxitos ese verano. Curiosamente fue el único tema del disco que había sido preparado en unos estudios de Georgia el año anterior. La paternidad musical de la canción corresponde al guitarrista Ed King, quien se había unido a la banda en 1972, mientras que la letra pertenece a Van Zant. El pretexto que dio impulso a concebir esta canción hay que buscarlo en un par de composiciones precedentes de otro grande de la música: Neil Young.

Había sido en 1970 cuando Neil Young publicaba un tercer trabajo en solitario, “After The Gold Rush” (“Después de la fiebre del oro”) que rendía homenaje al movimiento que atrajo a tantos jóvenes a la Califonia de la música y el amor libre de finales de lo 60. Dentro de ese disco figuraba “Southern Man”, donde el reivindicativo Young iba contra el espíritu tradicionalmente racista y conservador de los estados del sur. Dice algo como:

Hombre del sur no pierdas la cabeza
no olvides lo que dice el buen libro
vendrá por fin un cambio para el sur.

[..] Vi el algodón y a los negros,
grandes mansiones blancas y pequeñas chabolas

[..] escuché gritos y látigos restallando
¿Por cuánto tiempo?

En su cuarto disco de un año después, “Harvest”, Neil Young vuelve a incidir en parecida crítica con su canción “Alabama”:

[..] Alabama,
tienes el peso sobre tus hombros,
eso te romperá la espalda

[..] Oh Alabama,
banjos tocando a través de los cristales rotos

[..] Mira a los viejos amigos atados con cuerdas blancas

[..] Oh Alabama,
vengo a ti y veo toda esta ruina
¿Qué estás haciendo Alabama?
Tienes al resto del país para ayudarte
¿Qué es lo que va mal?

Pues bien, todo esto parece que escoció directamente a los Lynyrd Skynyrd (a fin de cuentas Young era un extranjero de Canadá), recogieron las alusiones y para su disco reservaron el Sweet Home Alabama como un canto a la belleza y virtudes de la tierra a la par que una réplica a la sombría visión de N. Young:

Escuché al Sr. Young cantar sobre ella
escuché al viejo Neil menospreciarla
espero que Neil Young recuerde
que un hombre del sur no lo necesita para nada

De paso defienden al gobernador segregacionista George Wallace y es sabido que la bandera confederada siempre estuvo presente en la parafernalia del grupo (discos, camisetas, conciertos). Para muchos el estilo de vida que profesaban dejaba claro que se trataba de una banda racista. Se llegó a publicar que cuando terminaban un concierto los miembros del grupo se unían a sus fans para salir a la “caza del negro”. También se cuenta que Ronnie fue enterrado con una camiseta de Neil Young para maldecirlo eternamente. Chorradas.

En primer lugar los Lynnyrd habían bebido culturalmente de los bluesman de color y en varias composiciones denunciaron el abandono a que estaban sometidos los guettos negros. Por otra parte Ronnie solía llevar en sus directos camisetas de Neil y éste a su vez incluía en su repertorio el Sweet Home, por lo que consta que se admiraron mutuamente.

Como todo grupo de rock que se precie, a los Skynyrd siempre les envolvió la leyenda negra de grupo maldito, máxime teniendo en cuenta que cuando vivían su momento culminante y acababan de sacar su sexto disco (Street survivors, 1977) les sobrevino la tragedia.

El 20 de octubre de 1977 (según unas fuentes tres días antes de la salida del disco y según otras tres días después) un avión charter contratado por el grupo para viajar de su último concierto en Greenville (South Caroline) al siguiente en Baton Rouge (Louissiana), se estrelló en los pantanos de Mississippi tras quedarse sin combustible. Como consecuencia del accidente Ronnie Van Zandt, el guitarrista Steve Gaines y su hermana Cassie Gaines perdieron la vida junto al manager Dean Kilpatrick y los dos pilotos. El resto de pasajeros sufrieron graves heridas. La pervivencia del grupo quedó rota.

En la portada inicialmente prevista para “Street survivors” aparecían los componentes del grupo rodeados de llamas. El disco fue el más vendido del grupo, aunque la MCA ordenó cambiar la imagen por otra donde aparecen los miembros sobre un simple fondo negro.


Tras una larga recuperación los Lynnyrd supervivientes optaron por no continuar y llevar a cabo por separado diferentes proyectos. Collins muere en 1990 y Rossington, Powell, King, y Wilkeson (éste fallecido en 2001) deciden reunir de nuevo a la banda en 1987 con Johnny Van Zant, hermano pequeño de Ronnie, como voz principal. La nueva formación sigue grabando material y apareciendo en giras.

Lynyrd Skynyrd
Sweet Home Alabama

LETRA

Big wheels keep on turning
Carry me home to see my kin
Singing songs about the Southland
I miss Alabamy once again
And I think its a sin, yes

Well I heard mister Young sing about her
Well, I heard ol’ Neil put her down
Well, I hope Neil Young will remember
A Southern man don’t need him around anyhow

Sweet home Alabama
Where the skies are so blue
Sweet Home Alabama
Lord, I’m coming home to you

In Birmingham they love the governor, boo boo boo,
Now we all did what we could do
Now Watergate does not bother me
Does your conscience bother you?
Tell the truth

Sweet home Alabama
Where the skies are so blue
Sweet Home Alabama
Lord, I’m coming home to you
Here I come Alabama

Now Muscle Shoals has got the Swampers
And they’ve been known to pick a song or two
Lord they get me off so much
They pick me up when I’m feeling blue
Now how about you?

Sweet home Alabama
Where the skies are so blue
Sweet Home Alabama
Lord, I’m coming home to you

Sweet home Alabama
Oh sweet home baby
Where the skies are so blue
And the governor’s true
Sweet Home Alabama
Lordy
Lord, I’m coming home to you
Yea, yea Montgomery’s got the answer

2 thoughts on “Lynyrd Skynyrd: Sweet Home Alabama

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