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21/09/2017

Hubble: el telescopio y el hombre

Aunque su diseño arranca en los años 70, ya con su concepción soñaban los científicos mucho antes. El telescopio espacial Hubble (HST son sus siglas inglesas) fue puesto en órbita en 1990 como un proyecto conjunto entre la NASA y la Agencia Espacial Europea.

Se trata de un ingenio robotizado que opera en los bordes exteriores de la atmósfera, cerca de 600 km. sobre el nivel del mar orbitando alrededor de la tierra. Cada 90 minutos completa una vuelta.

El telescopio Hubble ha sido y es una de las más relevantes herramientas de exploración espacial. En todos estos años de servicio con él se han examinado y fotografiado galaxias, nebulosas, estrellas, aproximadamente un millón de objetos distantes. En su catálogo consta la posición detallada de unos 15 millones de estrellas. Las observaciones del HST incluyen unas 500.000 fotografías que ocuparían el equivalente a 8,34 terabytes.

Astrónomos de más de 45 países han publicado los descubrimientos hechos con el Hubble en miles de artículos científicos. Con el tiempo ha recibido varias visitas de astronautas con el fin de corregir diversos errores de funcionamiento e instalar equipo adicional.

La ventaja de disponer de un telescopio más allá de la atmósfera radica en que de esta manera se pueden eliminar los efectos de la turbulencia atmosférica. Además, la atmósfera absorbe fuertemente la radiación electromagnética en ciertas longitudes de onda, disminuyendo la calidad de las imágenes. Los telescopios terrestres se ven también afectados por factores meteorológicos (presencia de nubes) y la contaminación lumínica ocasionada por los grandes asentamientos urbanos, lo que reduce las posibilidades de ubicación de telescopios terrestres.

Hay maravillosas imágenes captadas por el gran telescopio que se recogen en la página de la NASA dedicada a ello.

Cambiando de tercio, veamos un poco sobre la persona que dio origen al nombre del telescopio.

El telescopio espacial Hubble recibió su nombre en honor del astrónomo norteamericano Edwin Hubble (1889-1953), uno de los precursores de la idea de la expansión del universo y uno de los padres de la cosmología moderna.

Edwin Hubble era hijo de un importante ejecutivo de seguros. Dicen quienes lo conocieron que el joven Edwin era un gran atleta, inteligente, simpático y atractivo. En una misma competición del instituto ganó en salto de pértiga, lanzamiento de peso, de disco, de martillo, en salto de altura, en carrera de obstáculos y en en relevos 4×400 m.. Siete primeros puestos y un tercero en salto de longitud. Ese mismo año batió el récord del estado de Illinois en salto de altura. Y fue sin duda un gran presumido o un fanfarrón. De acuerdo con su propia versión salvó a innumerables hombres en los campos de batalla de Francia, rescató a nadadores que se ahogaban y puso en evidencia a campeones del mundo de boxeo.

El director del instituto le había dicho el día de su licenciatura: “Edwin Hubble, te he vigilado durante cuatro años y no te he visto estudiar ni siquiera 10 minutos.” Se detuvo por un instante y continuó, “Aquí tienes una beca para la universidad de Chicago”. Como estudiante también brilló en la Universidad de Chicago, donde se matriculó en Física y Astronomía. Estuvo en Oxford, donde estudió derecho e inglés y participó brevemente en la Primera Guerra Mundial. Ejerció como jurista sin mucho entusiasmo durante un año pero decidió entregarse a su vocación: la astronomía, materia en la que se doctoró. En 1919 obtuvo un puesto en el observatorio californiano del Monte Wilson, donde se convertiría en el astrónomo más destacado del S. XX.

Durante años, Hubble abordó dos cuestiones muy importantes acerca del Universo, del que poco se sabía: su edad y su tamaño. Descubrió que el Universo era más vasto de lo que nadie había imaginado y, midiendo los espectros de lejanas galaxias, sacó deducciones: cuanto más lejos se encuentran las galaxias, más rápidamente se mueven (relación conocida como “Ley de Hubble”), Era la prueba de que el universo se expande.

Edwin Hubble no se hizo cargo de inmediato de todo lo que implicaba aquello que había descubierto y además, lamentablemente tampoco le era familiar la Teoría General de la Relatividad de Einstein. Habrían de transcurrir varias décadas hasta que la Gran Explosión dejase de ser una idea interesante para pasar a teoría reconocida.

Murió de un ataque al corazón en 1953. Como rareza cabe añadir que por razones aún desconocidas, su esposa se negó a celebrar el pertinente funeral y que jamás reveló lo que había hecho con su cadáver.

Más información en la Wikipedia. Y para acercarse a los misterios del Universo y el progreso en su conocimiento inabarcable, ahí está el fascinante libro de Bryson.

2 thoughts on “Hubble: el telescopio y el hombre

  • sergio

    tenia entendido que hubble habia diseñado el telescopio hubble y que en eso se basaron al armarlo bajo sus graficos … el compredia que se tendria una mejor vision si el telescopio se encontraba en orbita pero que era demasiado muy costoso para la epoca

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  • astromático

    El Hubble va a recibir su quinta —y última— visita en Agosto de 2008, aparte de recibir un empujón a su órbita de baja altura para que pueda durar entre 5 y 10 años más…

    http://hubblesite.org/servicing_mission_4/

    (Sí, hubo una misión 3a y 3b, por eso la 4 es la quinta ;-))

    Después de esto, tendremos que conformarnos con el James Webb Space Telescope, aunque no verá en las longitudes de onda visibles, sino en el infrarrojo, para explorar las zonas más alejadas del universo. Y está en marcha también el World Space Observatory, que trabajará en el Ultravioleta… pero no hay previsto, en principio, ningún sucesor real del Hubble.

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