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17/08/2017

El Cray-I un superordenador de leyenda

El Cray-1 era un superordenador mitico.

Fué diseñado por un importante equipo de informáticos encabezados por Seymour Cray para Cray Research. El primer sistema Cray-1 fue instalado en el laboratorio nacional de Los Álamos en 1976. Fué uno de los supercomputadores más conocidos y exitosos de la historia, y de los más potentes en su época.

A lo largo de los años, la empresa Cray Research esperaba vender una docena de superordenadores Cray-1, a un precio de entre 5 y 8 millones de dólares, pero finalmente vendió más de ochenta. La máquina dio la fama a Seymour Cray y a Cray Research, siendo continuada en diversas versiones hasta los años 90.

Como características técnicas, la primera versión (Cray-1A) operaba con procesadores vectoriales a 80 Mhz, era un sistema de 64-bits y pesaba 5,5 toneladas, incluyendo el sistema de refrigeración por freón; pese a su gran tamaño solo tenia 16 MB de Ram, por lo que cualquier portatil actual es cientos de veces mas poderosa que el Cray-1.

A partir del año 2007, los más rápidos procesadores de PC alcanzaron más de 40 GFLOPS, 130 veces más rápido que un Cray-1.

Historia

En los años 1968 a 1972 Cray estaba trabajando en Control Data en una nueva máquina conocida como el CDC 8600, el lógico sucesor de sus anteriores CDC 6600 y CDC 7600. El 8600 estaba esencialmente compuesta de cuatro 7600s en una caja.

Jim Thornton, ex socio de ingeniería Cray en diseños anteriores, había comenzado un proyecto más radical conocida como el CDC STAR-100. A diferencia del 8600, que utilizaba la fuerza bruta, STAR tomó una ruta completamente diferente. De hecho, el procesador principal del STAR tenía menos rendimiento que la 7600, pero añadió hardware adicional e instrucciones para acelerar las tareas, algo común en las supercomputadoras.

En 1972, el 8600 había llegado a un callejón sin salida. La máquina era tan increíblemente compleja que era imposible conseguir que funcione bien, incluso un único componente defectuoso haría la máquina no operativa. Cray fue a William Norris, CEO de Control Data, diciendo que era necesario rediseñar la máquina desde cero. En un momento en que la empresa se encontraba en graves problemas financieros, y con la STAR en la cadena de montaje, Norris simplemente no pudo invertir dinero. Cray deja Control Data e inicio una nueva empresa a unos metros de la sede del laboratorio de la CDC, en el patio trasero de la propiedad que él compró en Chippewa Falls, WI; Cray y un grupo de ex empleados de la CDC comenzaron a buscar ideas. Al principio, el concepto de construcción de otro superordenador parecía imposible, pero después que el Director Técnico viajó a Wall Street y encontró un grupo de inversores más que dispuestos a apoyar a Cray, todo lo que se necesita era un diseño.

Los ordenadores Cray eran máquinas extremadamente costosas, y el número de unidades vendidas era pequeño comparado con los mainframes. Por esto, la mayoría de los centros con una instalación Cray se consideraban de prestigio al ser miembros del “club exclusivo” de operadores de Cray. Esta percepción también se extendía a los países. Para aumentar la sensación de exclusividad, el departamento de marketing de Cray Research tenía unas corbatas con un mosaico de pequeñas banderas mostrando el pequeño club de países que operaban equipos Cray.

En 1975, el Cray-1 de 80 MHz fue anunciado. La expectativa fue tan grande que se inició una guerra por la primer máquina entre el Lawrence Livermore National Laboratory y Los Alamos National Laboratory, siendo éste último el ganador y recibió la máquina número de serie 001 en 1976, para un período de prueba de seis meses. El Centro Nacional de Investigaciones Atmosféricas (NCAR) fue Cray Research primer cliente oficial en julio de 1977, pagando 8,86 millones de dólares (7,9 millones de dólares, más 1 millón de dólares para los discos). NCAR la máquina fue dada de baja en enero de 1979. La compañía esperaba vender una docena de máquinas, pero se vendieron más de 80 Cray-1 de todos los modelos, con precios desde $5M a $8M. La máquina convirtió a Cray en una celebridad, y a la empresa en un éxito, hasta la caída de las supercomputadoras a principios de 1990.

El Cray-1 fue sucedido en 1982 por el Cray X-MP de 800 MFLOPS, la primera computadora multi-proceso. En 1985, el muy avanzado Cray-2, con capacidad de alcanzar picos de 1,9 GFLOPS, sucedió a los dos primeros modelos, pero sólo consiguió un limitado éxito comercial a causa de ciertos problemas en alcanzar un rendimiento sostenido en las aplicaciones del mundo real. Por lo tanto, se hizo un modelo de diseño más conservador como sucesor de los Cray-1 y X-MP, llamado Cray Y-MP, lanzado en 1988.

Desgraciadamente la empresa Cray Research Inc se declaró en bancarrota en 1995 y la misma fué adquirida por la empresa Silicon Graphics.

En el año 2000 la división Cray Reseach Inc fué vendida a la empresa Tera Computer Company, la cual sigue vendiendo super ordenadores bajo la marca Cray.

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